Luna de Pluton

Plutón, el planeta enano que una vez fue considerado el noveno planeta, tiene un creciente séquito de satélites. El pequeño mundo tiene cinco lunas de tamaño variable en órbita a su alrededor que se balancean y bailan en un extraño y caótico patrón. Aquí vamos a hablar sobre la Luna de Plutón.

«La forma en que describiría este sistema no es sólo caos, sino pandemonio», dijo Mark Showalter, co-investigador de la misión Nuevos Horizontes, en una conferencia de prensa en noviembre pasado.

Para sorpresa de muchos, la misión Nuevos Horizontes de la NASA no presentó ninguna luna adicional durante su histórico vuelo.

Caronte, el mayor compañero de Plutón

Plutón tiene una luna muy grande que tiene casi la mitad del tamaño del planeta. Descubierta en 1978, fue nombrada Caronte en honor al demonio que transportaba almas al inframundo en la mitología griega. El enorme tamaño de Caronte (750 millas o 1.200 kilómetros de diámetro) a veces lleva a los científicos a referirse a Plutón y a Caronte como un planeta enano doble o un sistema binario. El diámetro de Plutón es de 2.370 km.

Plutón y Caronte están separados por sólo 19.640 Km., menos que la distancia en vuelo entre Londres y Sydney, Australia. La órbita de Caronte alrededor de Plutón toma 6,4 días terrestres, y una rotación de Plutón – un día de Plutón – también toma 6,4 días terrestres. Esto significa que Caronte flota sobre el mismo punto de la superficie de Plutón, y el mismo lado de Caronte siempre se enfrenta a Plutón, un fenómeno conocido como bloqueo de mareas.

Mientras que Caronte es mayormente gris, su polo norte tiene un tinte rojizo. La mayor parte de la luna está cubierta de hielo de agua, pero la región roja está probablemente compuesta de trozos de la atmósfera de Plutón. La luna tiene una superficie sorprendentemente joven, lo que sugiere que una vez albergó un océano en su interior, uno que hace mucho tiempo se habría congelado.

Comparado con la mayoría de los planetas y lunas del sistema solar, el sistema Plutón-Carón está inclinado de lado en relación con el sol. Además, la rotación de Plutón es retrógrada comparada con la de los otros mundos, gira hacia atrás, de este a oeste.

También tiene dos lunas más pequeñas

En 2005, mientras los científicos fotografiaban Plutón con el Telescopio Espacial Hubble de la NASA en preparación para la misión Nuevos Horizontes – la primera nave espacial en visitar Plutón y el Cinturón de Kuiper – descubrieron otras dos pequeñas lunas de Plutón, ahora llamadas Nix e Hydra. Estas están dos o tres veces más lejos de Plutón que Caronte.

Mientras que la misión Nuevos Horizontes de la NASA fue capaz de capturar detalles significativos sobre Caronte durante su vuelo de 2015, sólo fue capaz de ver las otras cuatro lunas desde la distancia. Aún así, proporcionó la mejor vista de los satélites hasta la fecha. La nave espacial reveló detalles tan pequeños como 3 km en Nix y 1,2 km en Hydra.

La misión también proporcionó las mejores medidas para las pequeñas lunas. Se estima que Nix tiene 42 km de largo y 36 km de ancho, mientras que Hydra tiene 55 km de largo.

Hydra tiene una forma parecida a una manopla o un pato de goma con al menos dos grandes cráteres. La luna se parece al cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, que la misión Rosetta de Europa ha estado orbitando desde agosto de 2014. Los científicos piensan que el cometa 67P puede haberse formado cuando dos cuerpos separados se fusionaron, y el mismo proceso puede haber jugado un papel en la formación de la Hidra.

Hydra era la serpiente mitológica de nueve cabezas que protegía el reino de Plutón.

La Nix de forma irregular se parece mucho a una gominola, con un cráter de impacto sorprendentemente grande. No es tan brillante como Plutón, aunque más brillante que Caronte. En la mitología griega, Nix era la diosa de la noche y madre de Caronte. La ortografía se cambió a Nix, la diosa egipcia de la noche y la oscuridad, para evitar la confusión con dos asteroides del mismo nombre.

«Nix no es muy grande, y hay una línea muy fina entre un impacto que hará un cráter así de grande y uno que romperá a Nix», escribió en un blog Simon Porter, miembro del equipo de New Horizons, del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado.

«Así que, o bien Nix tuvo mucha suerte de sobrevivir a esa colisión, o es un fragmento de una luna más antigua que fue destruido de alguna manera.»

Las cuatro pequeñas lunas parecen estar cubiertas por hielo de agua relativamente puro.

Cuarta y quinta luna

Los científicos que utilizan el Hubble descubrieron una cuarta luna, Kerberos, en 2011. New Horizons reveló que la luna tiene dos lóbulos, uno de unos 8 km de ancho y el otro de unos 5 km de diámetro. Como Hydra, puede haberse formado de la fusión de dos objetos separados.

Kerberos orbita entre Nix e Hydra. A pesar de su pequeño tamaño, las observaciones del Hubble revelaron que ejerce una fuerte influencia gravitacional en las lunas vecinas. Antes de que llegara New Horizons, los científicos pensaron que la luna podría ser grande pero oscura, manteniéndola oscurecida. En cambio, la luna es pequeña y brillante. La luna fue nombrada por el perro de tres cabezas en la mitología griega (Cerbero para los romanos).

La quinta luna, vista en 2012, se llama Estigia por el río que separa a los vivos de los muertos. Se estima que tiene una forma irregular y una anchura de 7 km. Está en una órbita circular de 95.000 Km. de diámetro alrededor de Plutón que se supone que está en el mismo plano que las otras lunas conocidas de Plutón.

Los científicos anticiparon el descubrimiento de más lunas cuando Nuevos Horizontes llegó a Plutón, pero ninguna fue vista.

Los escombros de la colisión

Se cree que todo el sistema lunar de Plutón se formó por una colisión entre Plutón y un cuerpo de tamaño similar al principio de la historia del sistema solar. La colisión arrojó material que se fusionó en la familia de satélites que orbitan alrededor de Plutón.

New Horizons descubrió que las cuatro lunas eran sorprendentemente caóticas. Hydra es la que gira más rápido, girando una vez cada 10 horas durante su órbita de Plutón de 38 días, o 89 veces cada órbita.

«Si la Hydra girara mucho más rápido, el material saldría volando de su superficie debido a la fuerza centrífuga», dijo Showalter en un comunicado de la NASA.

Las otras tres lunas rotan entre 6 y 10 veces durante su órbita, lo que sigue siendo sorprendentemente rápido. Además de eso, Nix está inclinada sobre su eje en 132 grados y girando hacia atrás.

Estas rotaciones tan rápidas son sorprendentes porque la gravedad de Plutón debería ralentizar el giro de las lunas más pequeñas.

«La pregunta es, ¿por qué no se ralentizan? No es tanto por qué [son] tan rápidas. … Está claro que hay algo fundamental en la dinámica del sistema que no entendemos», dijo Showalter en la declaración.

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