Satélites de Marte

En 1971, el Mariner 9 se convirtió en la primera nave espacial en orbitar Marte. Encontró el planeta envuelto en una tormenta de polvo global que obstruía la vista de todas las características de la superficie, excepto las más altas. A medida que el polvo se despejaba, el Mariner 9 cartografió volcanes, cañones y casquetes polares. Aquí te contamos todo sobre los satélites de Marte.

De 1976 a 1980, los Orbitadores Viking nos dieron nuestra primera vista global de Marte. Revelaron una diversidad de formas terrestres relacionadas con el impacto, procesos volcánicos y otros procesos geológicos, y una fuerte evidencia de que el agua esculpió muchos rasgos grandes en el pasado distante.

¿Como se formaron los satélites de Marte?

Marte podría haber tenido una vez una tercera luna masiva que eventualmente se volvió a meter en el planeta, según los científicos. La teoría ofrece una nueva explicación de cómo Marte terminó con sus dos pequeños satélites.

El planeta rojo tiene dos lunas con forma de patata llamadas Fobos, que significa «miedo», y Deimos, que significa «terror». Pero los científicos han debatido durante mucho tiempo de dónde vienen.

Con sus extrañas formas y diámetros de sólo 22 km y 12 km respectivamente, Phobos y Deimos, algunos científicos argumentan, son asteroides que fueron capturados por Marte. Pero otros dicen que la naturaleza de sus órbitas lo hace improbable, sugiriendo en cambio que las lunas se formaron en la región que rodea a Marte, potencialmente después de una colisión entre el planeta y un objeto enorme. Un evento similar formó la luna de la Tierra hace unos 4.500 millones de años.

Tal impacto en Marte habría arrojado escombros mientras dejaba el planeta mismo con una enorme abolladura, explicando potencialmente las vastas tierras bajas del norte de Marte conocidas como la cuenca Borealis.

Pero el caso de una colisión ha dejado perplejos a los investigadores. No está claro cómo pudo haber llevado a la formación de dos lunas muy pequeñas, dada la enorme cantidad de material eyectado y su escasez en la región en la que se habrían formado Fobos y Deimos.

¿Creados a partir de una tercera Luna?

Ahora los científicos dicen que han encontrado una respuesta: el impacto llevó a la formación de al menos una gran luna que ayudó al nacimiento de Fobos y Deimos antes de volver a Marte.

«El truco es que esta luna, que ha jugado un papel importante en el proceso, ha desaparecido», dijo Pascal Rosenblatt, primer autor de la investigación del Real Observatorio de Bélgica.

Escribiendo en la revista Nature Geoscience, investigadores de Bélgica, Francia y Japón revelan cómo utilizaron simulaciones por ordenador para explorar posibles escenarios de formación de las lunas de Marte tras un impacto.

Los resultados, revelan los autores, sugieren que el impacto habría arrojado una gran cantidad de escombros que finalmente formaron un disco. Las regiones internas del disco, donde terminó la mayoría del material, podrían haber dado lugar a al menos una gran luna con un diámetro de alrededor de 200 km.

Por el contrario, la pequeña cantidad de material en las regiones externas del disco se habría esparcido demasiado escasamente para formar Fobos y Deimos, formando en cambio potencialmente varios «satélites embrionarios» muy pequeños. Pero la influencia gravitatoria de una gran luna, dicen los autores, podría haber llevado a que estos cuerpos se agruparan entre sí dando lugar a las dos lunas de Marte que vemos hoy en día.

La gran luna, sin embargo, estaba condenada. A diferencia de la Tierra, el antiguo Marte giraba lentamente en relación con la órbita de su gran luna. Como resultado, mientras la luna de la Tierra gira hacia afuera, las fuerzas de marea de Marte habrían arrastrado a su gran satélite hacia adentro.

El resultado fue que 5m años después de su formación, la gran luna de Marte habría caído de nuevo en el planeta. «Se habría roto en partes muy pequeñas que podrían de hecho quemar la atmósfera o crear cráteres de impacto muy, muy pequeños», dijo Rosenblatt.

Es un destino que también espera a Fobos. A sólo 6.000 Km. de la superficie de Marte, Fobos está a punto de caer de nuevo en el planeta y desintegrarse, y se espera que su desaparición ocurra en los próximos 20 a 40 años.

Rosenblatt y el equipo dicen que esperan con interés el lanzamiento de misiones que incluyen la Exploración de Lunas Marcianas Japonesas, que estudiará las dos lunas y recogerá muestras de Phobos. Si se encuentra que las lunas tienen una composición similar a la de Marte, dice Rosenblatt, apoyaría la idea de que se formaron después de una colisión. Otra posibilidad es que se puedan encontrar rastros de la gran y desgraciada luna en la superficie de Marte.

Benjamin Black, un científico planetario de la Universidad de la Ciudad de Nueva York, dice que la posibilidad de probar la nueva teoría es emocionante.

«Esta investigación es importante porque sugiere que todavía tenemos mucho que aprender sobre cómo se forman y evolucionan las lunas, incluso en nuestros vecinos planetarios más cercanos», dijo. «También subraya lo rápido y dramático que pueden evolucionar los sistemas planetarios al principio de su historia».

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